两江总督被判斩立决群臣纷纷求情,慈禧:问问19个冤魂答不答应

两江总督被判斩立决群臣纷纷求情,慈禧:问问19个冤魂答不答应

辛酉政变后,两宫太后在奕䜣、文祥等人的支持下垂帘听政登上政治舞台。这个时候的慈禧才27岁,以她的根基尚不足以震慑各方势力,满朝文武和各省封疆大吏对这位刚刚掌权的太后似乎还并不买账。

为了扭转这种局面,慈禧认为有必要展示最高权力的威严,因此杀人最能起到威慑作用。不久,一道谕旨发出,将原两江总督何桂清押赴刑场斩首,随着这位一品大员的人头落地,慈禧的地位得到了认可。

何桂清,云南昆明人,道光朝进士。于咸丰七年担任两江总督,其时,太平军定都天京,两江总督常驻常州,其主要职责便是在江浙富庶之地筹集粮饷,供给前方的江南大营。

咸丰十年,江南大营失陷,何桂清负有拥兵不救的责任。江南大营之所以溃败,关键原因并不是太平军的打击,而是内乱所引起的。绿营军官向来有克扣军饷的恶习,当时江南大营的士兵每年只能领到十个月的军饷,这些在前线作战的士兵十分气愤,最终激起了兵变。

太平军攻克句容后,督办江南军务的钦差大臣和春求援,何桂清却坐视不救。遭遇大雪的江南大营粮草断绝,一时陷入绝境。和春、张国梁等只得退守丹阳,当时江苏布政使及有关官员意识到问题的严重性,纷纷递书何桂清,让他要坚守常州,绝不能退却一步,否则将人心尽失,大局不可挽回。

何桂清手中握有十万重兵,常州城中又有可维持一年有余的粮草,只要常州仍在清军手中就尚有希望。不久,丹阳失陷。何桂清得此消息后却要出逃,暗中将自己的父亲和两个小妾护送到了通州。而后发布公告,禁止常州市民出城,并封锁了城门。

得知总督要弃城,常州士绅数百人纷纷来到总督府前请愿,希望何桂清留下与百姓一起守城。丧心病狂的何桂清为了能够及早脱身,竟下令随从开枪,打死了19个常州士绅。

这19人的死,注定了何桂清日后的结局。数日后常州城破,因民众抵抗强烈而遭太平军屠城。苏州守军闻讯后大为愤恨,在何桂清抵达苏州城下时,江苏巡抚徐有壬断然拒绝开门,不仅没让他进城,还上书朝廷弹劾何桂清“弃城丧师。”

何桂清统领十万大军不战而溃,导致常州、常熟、苏州多座城池失守。咸丰帝接到奏章后怒不可遏,下旨将何桂清押解进京问罪。不巧的是,这时英法联军已逼近京师,咸丰帝西狩退往热河,何桂清一事便被搁置。

辛酉政变后,两宫回京,朝中言官纷纷上疏请求缉拿何桂清归案,在恭亲王奕䜣的多方交涉下,才将躲在租界里的何桂清下狱。两宫下旨,由刑部尚书赵光、直隶司郎中余光倬主审,最终以“斩立决”定罪。

让人意想不到的是,何桂清还颇有人缘,大学士祁隽藻为首主张以丢失城池罪判他“斩监侯”,一时间救何桂清的上疏纷纷到了慈禧跟前,前后竟有17人之多。不用想,这些人都是曾经受过何桂清好处的。

一派人主张杀,一派人主张不杀,而且后者在朝中的势力更大。对于刚刚掌权的慈禧来说,平衡朝臣之间的利益尤其重要,杀不杀何桂清已经不单单是丢城的问题了,而是重大的政治问题。如果慈禧犹豫不决,那么她也就不可能统治中国近半个世纪。

道理很简单,因为慈禧看到了当时大清的全局,那就是全国烽火不断,江山糜烂,朝廷全赖封疆维持,将士用命,才能勉强支撑危局。当此时,非杀失土大员,则不足以激励士气,鼓舞民心。更重要的是,这颗人头将为她带来重大的政治利益。

于是,慈禧对朝臣说:“何桂清失土在先,滥杀常州士绅在后,倘若不杀此人,19名地下冤魂也不会答应。”刑部马上立刻执行上谕:“何桂清着即行处决,派大学士周祖培,刑部尚书绵森即日监视行刑”,在菜市口法场执行,是为“弃市”。