NASA40年前就在火星上发现了生命的证据,然后一把火把它烧了

NASA40年前就在火星上发现了生命的证据,然后一把火把它烧了

维京 2在火星'乌托邦平原上拍照。在分析附近的土壤时,NASA着陆器可能无意中破坏了火星上的最初生命迹象。

在20世纪70年代后期,两艘维京机器人驶向火星,采样土壤并焚烧他们发现的任何生命痕迹。

当然,这绝不是计划内的做法。40年前美国国家航空航天局首次登陆火星表面的双子宇宙飞船维京 1和维京 2时,科学家们终于能开始研究火星土壤中有机(碳基)分子的迹象,这些分子可以证明这颗红色星球是否适合生命。

但事实并非如此。经过五年地球上的研究,维京登陆者都没有发现任何有机物质的证据。为什么找不到?美国宇航局的好奇号探测器今年早些时候在火星上证实了有机分子的存在,那么维京错失了什么呢?

6月20日发表在"地球物理研究:行星杂志"上的一篇新论文提供了一个解释。研究人员写道,碳一直存在;不幸的是,维京登陆器将它全部烧掉了。

"通过将样品快速加热到四个温度步骤中的一个,共分析了四个[土壤]样品,"美国宇航局加利福尼亚州艾姆斯研究中心和大气,媒介,空间观测实验室(LATMOS)的研究人员法国在新研究中写道。

维京人将他们的土壤样品加热到932华氏度(500摄氏度)的最高温度,试图释放这些样品中捕获的任何挥发性有机化合物。如果那里有碳,那么在土壤蒸汽中就可以检测到痕迹。那么,为什么没有呢?根据这项新研究的作者认为,在土壤中可能还有其他东西,一种不易燃烧的燃料,意外地将碳燃烧成碎片。

这两个维京登陆器是第一个成功登陆火星表面的登陆器。在着陆器的分析库中,有一个用于将土壤加热到炽热温度的烤箱。然后测试所得蒸汽的有机化合物。

火与冰

2008年,一只名为菲尼克斯的火星探测器在火星北极附近的土壤上捞起,当时它发现了一种叫做高氯酸盐的异常盐的证据。这是当时令人兴奋的发现;科学家们知道,地球上的古老微生物使用高氯酸盐作为能量来源。

这项新研究的作者对咸味发现感到兴奋,原因不同:高氯酸盐强氧化剂,他的氧化性极强,如今在地球上主要用途是火箭燃料和烟花添加剂。如果火星土壤中富含高氯酸盐,那么维京试图加热土壤可能会导致高氯酸盐立即消灭可能存在的任何有机分子。

这种情况的一线希望是,如果火星高氯酸盐确实在维京烤箱中焚烧任何碳基分子,那么灰烬中就会有证据。当碳与高氯酸盐燃烧时,它会产生一种叫做氯苯的分子 —一种碳,氢和氯的混合物,可以在土壤中持续数月。幸运的是,美国宇航局的好奇号探测器在2013年的探险中发现了火星土壤中氯苯的痕迹。为了进一步证据,研究人员决定回到维京本身。

"我们在维京数据中搜索了维京烤箱中盐和有机物之间可能的反应产物,"研究人员写道。该团队重新分析了维京任务期间采集的原始数据集,这次专门研究了氯苯的痕迹。

根据他们的新论文,研究人员发现了他们正在寻找的东西。该团队在维京 2采集的样品中看到了痕量的氯苯,得出的结论是着陆器可能已经将有机物质保留在其机器人手中,然后无意中将整个成果点燃。

研究作者,法国LATMOS研究中心的博士生Melissa Guzman告诉NewScientist,虽然这个新证据令人信服,但它并不是火星有机物的明确证据。例如,在维京烤箱中与火星高氯酸盐一起燃烧的碳化合物实际上可能来自地球并且意外污染了样品。

该研究表明,有机分子可能存在于整个红色星球的许多地方。但这是否意味着那里的微生物生命 - 以及人类是否能在确定生命之前确认生命 - 还有待观察。