超寿命服役14年,NASA宣布“机遇号”火星探测器任务结束

超寿命服役14年,NASA宣布“机遇号”火星探测器任务结束

在数百次呼叫无应答后,美国国家航空及太空总署(简称NASA)的火星任务工程师周三宣布,不会再尝试唤醒“机遇号”(Opportunity)。“机遇号”是NASA服役时间最长的火星探测器,去年6月沙尘暴席卷火星后,飞扬的沙砾将探测器覆盖,导致其失联至今。

周三,NASA官员在负责该任务的加州喷气推进实验室(Jet Propulsion Laboratory)举行新闻发布会,宣布停止联络“机遇号”的尝试。NASA部门负责人、科学家和工程师齐聚发布会,为这个造价4亿美元、重400磅的探测器告别。“机遇号”最初的设计寿命只有90天,但它挺过了电脑故障、风暴和机构预算有限带来的种种挑战,在火星上服役超过14年。

NASA官员称,在从地球向其他行星发射的探测器中,“机遇号”的服役时间最长。该任务工程师周二晚间最后一次尝试联络“机遇号”。

NASA科学任务理事会副主任Thomas Zurbuchen称,他今早得知“机遇号”依然没有回音。“我宣布‘机遇号’的任务已经完成。这是一个百感交集的时刻。”

2003年,NASA向火星发射了两台探测器,“机遇号”是其中之一,它经过六个月航行后,在火星赤道以南一个巨大的陨石坑内着落,科学家猜测该地区或曾经是湖泊。大约同一时间,其姐妹探测器“勇气号”(Spirit)在火星的另一面着陆。“勇气号”后来在火星上被困沙坑,于2011年关闭。

“机遇号”配有三个光谱仪、三个照相机、一个显微镜和一个岩石锤,工作起来相当于一个野外地质学家,能够对沿途岩石和矿物质进行研究,包括可能会形成温泉或流水的赤铁矿和石膏沉积。“机遇号”曾在自身废弃的防热罩附近发现了一块铁镍陨石,这是首次在其他行星上确认陨石。

NASA工程师之所以决定现在放弃“机遇号”,是因为今年的季风已经越来越弱,难以帮助探测器太阳能板清除沙砾,而电池和电力系统长久未加热,恐怕会被即将到来的严冬严重损毁。