七千分之一概率,欧空局再确认:这颗小行星今年不会撞击地球

七千分之一概率,欧空局再确认:这颗小行星今年不会撞击地球

小行星2006 QV89是一个直径20到50米的小天体,近期上了新闻,因为它在2019年9月9日与地球相撞的几率非常小,只有7000分之一。欧洲航天局(ESA)和欧洲南方天文台(European Southern Observatory)得出结论,2006QV89小行星今年不会发生碰撞,而且未来发生碰撞的可能性极其渺茫,这是已知的首个通过“非探测”排除小行星撞击地球的案例。太阳系无数小行星来来去去,确实经常让天文学家感到沮丧。

你可以看到一块飞驰的太空岩石,采取一些措施缩小它的轨道,几天后它就消失了——可能几十年内都无法观测到。一般来说,当发现一颗小行星撞击地球的几率很小时,就会进行进一步的观察和测量。

这些“天体测量”数据完善了我们对小行星路径的理解,提高了对小行星所带来的风险理解,而且常常完全排除了任何碰撞的可能性。然而,小行星2006 QV89的情况很特殊。该天体于2006年8月被发现,之后仅观测了10天。

这些观测结果表明,它在2019年9月9日有7000分之一的几率撞击地球。第十天之后,这颗小行星就无法观测到,从此再也没有出现过。现在,十多年过去了,我们只能以非常低的精度预测它的位置。因此,天文学家很难重新观察它,因为没有人知道它的确切位置。然而,有一种方法可以获得所需的信息。虽然我们不知道2006QV89的确切轨迹,但知道如果它与我们的星球发生碰撞,它会出现在天空的什么地方。

因此,可以简单地观察这一小块天空来检查小行星是否真的存在,希望不是在那里。这样,就有机会间接地排除任何撞击的风险,即使实际上没有看到小行星。这正是欧空局和欧洲南方天文台(欧空局)在今年7月所做的研究,作为两个组织正在进行的合作的一部分,利用欧空局的甚大望远镜(VLT)观测高风险小行星。研究小组获得了非常“深”的太空小区域图像,如果这颗小行星在9月撞击地球,那么它的位置就在这里,然而什么也没看到。

(上图)2006QV80小行星在今年与地球发生碰撞时的天空区域。这三个红色的十字架显示了这颗小行星的具体位置,如果它处于碰撞轨道上,它可能会以一个单一、明亮、圆形的来源出现。即使这颗小行星比预期的要小,直径只有几米,也能在图像中看到。任何比这更小的小行星,VLT都不可能发现它,但它也会被认为是无害的,因为任何这种大小的小行星都会在地球大气层中燃烧殆尽。

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