中国最早的直立人,有说生活在170万年前,有说生活在60万年前?

中国最早的直立人,有说生活在170万年前,有说生活在60万年前?

在元谋发现的化石,是我国目前发现最早的直立人化石,一般称之为“元谋人”。

在发现元谋人的地方,后来,还发现了石器,烧过的炭屑和有人工操作痕迹的动物肢骨。根据古地磁测定,他们生活的年代到现在大概有170万年,但是,也有说他们可能生活在五六十万年前。

“古地磁年代测定法,是一种根据地球磁性的变化规律,来测定年代的方法。”中国原子能科学研究院研究员郭士伦说:“地球本身是个大磁场,可是,南、北两极并非永恒不变,相反不断在偏移,甚至,每过几十万年,就可能发生一次南北极倒转。”

然而,地球上河流湖泊的形成、火山的喷发过程,都能记录当时地球的磁性状态。“但古地磁法不能产生数值年代,只能产生相对年代,它只有与同位素法相结合时,才能测定出较为准确的年代,所以,一些学者对元谋人的年代提出了质疑。”

在170万年前,曾经有一片亚热带森林草原。在这里,生活着很多经历灾难存活下来的动物,后来,又在这片草原森林里新出现了食草动物。原始人类为了更好地生活在那个时代,学会了用其它动物的骨头制作石器来猎捕动物,从而,也证明他们能够用石头制造工具。并且,根据出土使用过的炭屑和哺乳动物的化石,也证明他们知道怎么使用火。

元谋县在元谋盆地的边缘,盆地里有一套695米的河湖沉积。从下到上数,可以分成4段28层,而发现元谋人牙齿化石的地方,便在第4段22层。后来,在这一层又发现了人工制作的石制品,以及烧过的炭屑,还有大量的哺乳动物化石。

从化石可以看出是两颗上额牙齿,保存的比较完好,虽然表面有些微的小裂痕,但是,牙齿却很粗壮,有特别明显的原始属性。经过比对,判断出这两颗牙齿属于同一个成年人。

在元谋人化石之后出土的石制品,一共有7件,有非常清晰的人工制作的痕迹。在发现的碳屑里,有着哺乳动物的化石,而且,在这一层面上,还发现了好像被烧过的黑色骨头。学者认为:这是当时人类用火留下的痕迹。如果有更多的证据,能证明这个说法的正确性,那就说明:聪明的人类在很早就能运用火这种东西来为自己服务了。

元谋人生活的年代在学术界存在争议,古地磁测定是在170万年左右,但是,另外一部分人则认为他们应该在五六十万年前。因为两方都没有证据说服对方,所以,至今争论不休。但是,后来在元谋人出土的地方,却发现了“网纹红土”。这种土层很特别,人们确定是在80多万年前。

所谓“网纹红土”,是因为湿热的天气,导致岩石发生的化学反应风化后形成的土层。另外,元谋人身上的网纹和鲜艳的红色,没有任何一种土壤能同时具备。

由此,便能证明,元谋人生活在80多万年之前。

因为网纹红土,具有很强的酸性,根本没有办法保存任何动物的遗体。所以,元谋人的牙齿化石只有在更远的时代,才能保存至今。因此,元谋人生活的年代,绝对比80万年更早。而这,便彻底推翻了元谋人生活在五六十万年前这一说法,则变相确认了另一种说法的正确性。

人们一直都想搞清楚人类是从哪来的,而这次发现的化石则使人们可以通过最早人类近亲的调查,来解决人类的起源和演化过程的问题。之后,元谋县便成为了这一项目的重点挖掘工作区域。在这个项目启动之后,野外又发掘出了另一批新的化石,这些化石大部分为牙齿化石。

在报纸上,通报了这次考察结果,元谋人牙齿尺寸的变异系数和禄丰古猿、现生大猿变异系数很接近。后来,又分析了元谋古猿和禄丰古猿,开远古猿以及现生大猿的研究表明:元谋古猿的牙齿在尺寸上面,有很大的变异范围,很多的牙齿呈现出大小两种尺寸的类型。

所以,这就涉及到元谋发现的古猿化石,到底是一个生物种还是两个生物种的问题了。

在对比计算变异系数以后,发现元谋人牙齿尺寸呈现出的变异,没有达到种间的变异范围。这意思就是说:元谋古猿没有分化出两个生物种。所以,可以基本确定,在元谋发现的这些古猿化石,代表着一个生物种。至于牙齿尺寸大小有两种类型的变异现象,可以认为是不同性别的两个反映,也解释了当时生活在元谋地区的古猿,在形态特征上其性别差异特别显著。

元谋古猿和开远古猿,以及禄丰古猿在系统分类上很像,他们的牙齿尺寸都比较接近,在这三者之中,元谋和开远的更加接近。要搞清楚元谋古猿的分类问题,以及它是如何演化的等问题,这些问题都等待学者去解决。

参考资料:

【《关于元谋人化石地质时代的讨论》、《科学通报》】