一次失败的探月,将地球最顽强的生物留在月球,它们现在还好吗?

一次失败的探月,将地球最顽强的生物留在月球,它们现在还好吗?

作为距离地球最近的星球,月球理所当然地成为了人类的重点探测目标,在过去的日子里,人类已经向月球发射了大量的探测器,不过人类向月球发射探测器并不是每次都会圆满成功,比如说在2019年的时候,就有一次探月任务以失败告终。

此次探月任务来自以色列的一个名为“Arch Mission Foundation”的组织,按照原定计划,该任务会将一个名为“创世纪号”(Beresheet)的探测器送上月球,其具体着陆地点为月球表面的“宁静海”北部区域。

2019年2月21日,“创世纪号”成功发射升空,并于4月4日顺利进入环绕月球的轨道,然而在4月12日准备在月球表面着陆的过程中,“创世纪号”的主发动机却意外出现故障,导致该探测器在不受控制的情况下在月球表面坠毁。

(图为“创世纪号”坠毁区域的前后对比)

在“创世纪号”的有效载荷之中,除了一些常见的科学设备(如磁力计、激光反射器阵列等等),还有一个被称为“月球图书馆”的特殊装置。

该装置外形与光碟类似,其中储存了大约3000万页的与人类文明相关的数据信息,除此之外,“月球图书馆”还携带了数千只水熊虫,它们中的一部分被封存在特制的环氧树脂之中,另一部分则分布在“月球图书馆”的表面。

水熊虫是缓步动物的俗称,这种生物的体型很小,其体长一般都不会超过1毫米,所以我们通常都不会察觉到它们的存在。

就是这样一种微小的生物,却具备着非常顽强的生命力,简单来讲就是,它们能够在各种极端环境中生存,例如高温、高压、高盐分、高辐射、低温、低压、缺氧、缺水等等。

为了研究水熊虫的生命力到底有多顽强,人们甚至还将一些水熊虫带上太空,并让它们直接暴露在外太空的真空环境之中长达10天之久,而实验结果表明,这些水熊虫中有大约68%的个体都顽强地存活了下来。正是因为如此,水熊虫也常被人们称为地球上最顽强的生物。


(图为水熊虫在显微镜下的样子)

显而易见的是,尽管这是一次失败的探月,但这些水熊虫依然被人类送上了月球,从此就留在月球之上。

在坠毁之前,“创世纪号”最后传回的遥感数据表明,其撞上月球的速度约为139米/秒(约500公里/小时),相对而言,水熊虫能够承受大约每秒900米的冲击,在此基础上,再加上环氧树脂的缓冲作用,所以“创世纪号”团队的研究人员得出的初步推测是,这些水熊虫中至少有一部分可以在撞击过程中幸存下来。

这种推测无疑引起了人们的热议,有人将这一次失败的探月任务描述为“虽然这是这批水熊虫的一小步,却是整个水熊虫种群的一大步”,想象力丰富的人甚至还描绘出“水熊虫从此在月球上发展壮大,若干年后,它们会进化成智慧生物,并重返地球”这样的场景。

然而从生物学的角度来看,就算有一部分水熊虫能够在撞击过程中幸存下来,它们的未来也不乐观。虽然水熊虫号称是地球最顽强的生物,但它们的生命力也并不是很多人想象中的那么强悍,在极端环境中,它们并不能正常地生存和繁衍,而只能通过一种被称为“隐生”的状态来维持自身最低限度的生命。

(图为水熊虫的正常状态与“隐生”状态的对比)

简单来讲,“隐生”可以理解为一种假死状态,处于这种状态的水熊虫,其身体的含水量以及新陈代谢水平都会降至一个非常低的水平,如此一来,就可以极大地提升它们对环境的适应能力,从而帮助它们度过环境恶劣的时期,等到周围环境变得适合生存时,它们才可能再次“复活”。

实际上,“创世纪号”搭载的水熊虫其实就是事先就进入“隐生”状态的 ,但即便如此,它们也很难在月球表面的环境中长时间地生存,而对水熊虫威胁最大的,其实就是月球表面的温度。

单从数据上来看,处于“隐生”状态的水熊虫能够忍受的温度上可至151摄氏度,下可至零下272摄氏度,其范围似乎很广,但实际情况却是,如果温度太过极端,水熊虫根本坚持不了多久。

研究表明,在151摄氏度和零下272摄氏度的温度环境中,处于“隐生”状态的水熊虫能够坚持的时间其实只有几分钟,零下200摄氏度,也只能坚持几天,当环境温度被加热到63.1摄氏度时,处于“隐生”状态的水熊虫就会以每天减少50%的速度死亡,而当温度提升至82.7摄氏度时,就变成了以1小时减少50%的速度死亡。

由于没有大气层的保护,白天在太阳光的直射下,月球的表面温度可以高达127摄氏度,而到了夜晚,月球的表面温度则可以低至零下183摄氏度,昼夜温差高达310摄氏度,在这种恶劣的环境中,就算是处于“隐生”状态的水熊虫,也无法长时间地生存。

除了温度以外,月球表面的缺氧、缺水以及高辐射等等因素也会对水熊虫形成严峻的考验,所以一个合理的推测就是,那些被人类送上月球的水熊虫,现在很可能已经“全军覆没”了。

不过有研究者指出,在足够幸运的情况下,或许有一些水熊虫会在撞击月球的过程中深入月球的地表之下,在这里就可以避免月球表面的恶劣环境,除此之外,这些水熊虫还有可能获取到一些水分子,从而维持自身的“隐生”状态。

也就是说,最好的情况就是,那些被人类送上月球的水熊虫,现在有少部分“幸运者”仍然维持着自身最低限度的生命,至于它们在未来会不会在月球上发展壮大,则根本就是一件不可能的事情。

好了,今天我们就先讲到这里,欢迎大家关注我们,我们下次再见。

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